Массовое скопление окаменелостей медуз в Долине Смерти в Калифорнии

Палеонтологи из Калифорнийского университета, что в Риверсайде, столкнулись с редкой и удивительной находкой. Это несколько окаменелостей медуз периода позднего Кембрия. Кембрийский период – то время, с которого ископаемые мягкотелых животных практически перестали появляться. Но древний песчаный пляж в Долине Смерти стал исключением.

Долина смерти - межгорная впадина между пустыней Мохаве и хребтом Сьерра-Невада с по-настоящему экстремальными климатическими условиями. Здесь в 2013 году была зафиксирована самая высокая температура на нашей планете - 57°С. Сейчас, как и миллионы лет назад, Долина Смерти представляет собой регион, чрезвычайно враждебный по отношению ко всему живому. Об этом свидетельствует огромное количество обнаруженных здесь окаменелостей.

На скалистой поверхности площадью всего 1 квадратный метр и в рыхлых породах поблизости от этой площадки, Аарон Саппенфилд из Калифорнийского университета в Риверсайде и его коллеги нашли ископаемые останки 13 медуз. Это открытие показывает, что медузы в Кембрии вели себя примерно так же, как их ныне живущие потомки. Но характер находок также намекает на то, что условия окружающей среды в то время сильно отличались от сегодняшних.

В кембрийский период, около 540 млн. лет назад, Долина Смерти лежала на краю древнего континента, окаймленного песчаными пляжами. Медузы из кембрийских морей попадали на берег так же, как и сегодня. Саппенфилд и его коллеги считают, что древние медузы жили на отмелях и попадали на пляж с приливными волнами. Когда вода отступила, животные остались на суше в скрученном виде, как это случается и с современными медузами.

Но у медуз, попавших на современный пляж, шанс стать окаменелостями невелик. Скорее их утащат птицы-падальщики или любопытные дети. «Сохранение их мягких тел исключительно сложно в обстановке современного пляжа», - говорит Саппенфилд для New Scientist. - «И нам, действительно, было очень интересно увидеть эти окаменелости».

Почему же медузы, вымываемые морем на древние кембрийские пляжи, вообще сохранились? Разгадка в том, что поблизости просто не было животных, способных повредить их туши. Это отсутствие активности со стороны хищников позволяло микробам буквально процветать на мертвых телах медуз, образовывать обширные колонии. Они как ковер покрывали мертвых медуз, помогая создать корку из песка, которая со временем и превратилась в окаменелость. Сейчас песок на морском берегу перемещается постоянно, и сохранить в таких условиях нечто, столь же деликатное, как тело медузы, просто невозможно.

Николас Баттерфилд, палеонтолог из Кембриджского университета, отмечает, что окаменелости медуз относятся к периоду великих эволюционных изменений. Это время истории Земли, известное как Кембрийский взрыв. Тогда животная жизнь развивалась с огромной скоростью: возникали словно из ничего разнообразные виды, часть старых обзавелась твердым минеральным скелетом или панцирем. «С наступлением Кембрийского взрыва правила жизни на Земле изменились», - говорит Н. Баттерфилд.

Кроме скелетной революции, в описываемый период случилось еще одно радикальное изменение: животные, по-видимому, начали поедать друг друга. Ископаемых животных с мягким телом стало в разы меньше. Они становились добычей других представителей фауны и по этой причине не попадали во всемирную летопись окаменелостей.

Однако пляжи были исключением. По видимому, песчаный берег был тем местом, где кембрийские хищники не отваживались охотиться. На пляже у мягкотелых животных, выброшенных морем на землю, было больше шансов стать в окаменелостями, а не обедом для падальщика.

Поделиться с друзьями: