Музейный экспонат оказался крупнейшей беременной самкой ихтиозавра

В Германии случайно выяснилось, что один из ископаемых, представленных в экспозиции доисторических морских обитателей, на самом деле имеет «приставной» хвост и является крупным ихтиозавром женского пола, внутри которого содержится эмбрион.

Известие об этом ненамеренном открытии немецкого палеонтолога Свена Сакса было недавно опубликовано в Acta Palaeontologica Polonica. Ученый, вообще говоря, работающий в Немецком биологическом музее имени Билефельда, рассматривал музейные экспонаты на выставке в Ганновере. Один из представленных экземпляров показался ему каким-то странным, поэтому Сакс обратился к своему британскому коллеге, Дину Ломаксу, специалисту по морским ископаемым, с предложением изучить необычную окаменелость подробнее.

Обеих ученых насторожил странно выглядевший хвост ископаемого. При детальном рассмотрении оказалось, что наметанное око палеонтолога не ошиблось – хвост действительно был фейковым, приложенным к скелету окаменелости просто потому, что кому-то из старых работников Музея показалось, что так красивее. Ломакс и Сакс выяснили, что хвост к этому ископаемому был приставлен от другого музейного экспоната. С точки зрения обывателей, посещающих Музей как зрители, такая практика положительна, но в долгосрочной перспективе, с точки зрения научного понимания, неосторожное действие музейного сотрудника принесло больше вреда, чем пользы. «Иногда, как это произошло в данном случае, музейные экспонаты – это не совсем то, чем животное было на самом деле», - отметил Сакс в статье.

Оказалось, что окаменелость с поддельным хвостом – это самый крупный морской дракон из когда-либо исследованных учеными. Найденный образец является представителем рода Ichthyosaurus – морских рептилий, чем-то напоминающих плавающих динозавров. Но эти животные намного более древние, они появились на Земле за 250 миллионов лет до начала эры динозавров.

Ученые сошлись во мнении, что они работают с огромным ископаемым вида Ichthyosaurus somersetensis – таксоном ихтиозавров, первоначально обнаруженных Ломаксом. Исследуемый Ichthyosaurus somersetensis является одним из шести известных на сегодня видов рода Ichthyosaurus. Он был первоначально обнаружен на побережье Сомерсет в Великобритании в 1990-х годах, что отображено в названии вида. Позже останки животного перенесли в Государственный музей Нижней Саксонии в Ганновере, Германия, где они и попались на глаза Саксу. Ископаемое является очень древним представителем животного мира, его возраст оценен как 200 миллионов лет.

Но уникальность экземпляра была осознана только после всестороннего изучения окаменелости. «Я считаю это животное очень необычным», - признался Свен Сакс в своем интервью National Geographic, - «оно намного крупнее, чем любой другой экземпляр из тех, которые мне приходилось исследовать».

Доктор Ломакс, ученый из Манчестерского университета в Великобритании, прокомментировал ситуацию следующим образом: «Ichthyosaurus somersetensis был впервые идентифицирован в прошлом году, поэтому не удивительно, что музейные работники не поняли, что перед ними не рядовое ископаемое, а морской дракон. Этот случай еще раз напоминает о том, что часто музеи и частные коллекции содержат неопознанные экземпляры, которые на самом деле могут стать ценным дополнением к научным данным, когда появляется возможность изучить их всесторонне».

Тем не менее, Ломакс отмечает, что его очень удивляет тот факт, что такие ценные образцы до сих пор «переоткрывают» в музейных коллекциях. Оказывается, ученому не всегда обязательно погружаться в полевые условия, чтобы совершить новое открытие.

Кроме впечатляющих размеров особи, оценённых как 3-3,5 метра в длину, животное отличается кое-чем еще. Палеонтологи выяснили, что это самка ихтиозавра, которая на момент своей гибели была беременна. Анализ окаменелостей погибшей матери выявил внутри нее не полностью развитый эмбрион, в котором, тем не менее, уже сформировались ребра и несколько других костей.

«Хотя известны виды ихтиозавров, у которых исследовано много эмбрионов, Ichthyosaurus somersetensis принадлежит к одному из тех, у которых не сохранилось ни одного эмбриона», - объяснил Сакс. Поэтому новооткрытый экземпляр так важен для ученых. Его исследование позволит узнать многие ранее неизвестные детали развития ихтиозавров.

Обнаруженная окаменелость является третьим экземпляром рода Ichthyosaurus, представляющим собой беременную самку. И все три эти экземпляра содержали только один эмбрион.

По поводу этой особенности у ученых сложилось следующее мнение: Ichthyosaurus относится к более ранним видам, в сравнении с другими своими ископаемыми сородичами, у которых количество эмбрионов увеличено. Конечно, сейчас эта гипотеза основана на очень ограниченном количестве ископаемых доказательств, но если тенденция подтвердится при последующих открытиях, это будет «нечто новое для науки», по мнению Сакса. Ученые смогут уверенно заключить, что для этого вида характерно вынашивание только одного эмбриона.

К сожалению, описанный случай не единичный, когда «подставные» части тела ископаемых остаются незамеченными. Это приводит к ошибкам в описях видов, ведь не все ученые так точны в своих суждениях. Сакс и Ломакс призывают всех, в следующий раз направляясь в музей, быть крайне внимательными.

Поделиться с друзьями: