Самый крупный древний слон был вдвое больше, чем его потомки

Фото: Saudi Geological Survey

500 тысяч лет назад Аравийский полуостров вовсе не был песчаной пустыней, как сейчас. Его покрывала пышная растительность, буйные тропические леса. Гигантские слоны, водившиеся там, были в полтора раза больше, чем самые большие современные особи. На берегу древнего озера палеоархеологи обнаружили останки одного из этих гигантов.

«Чудовище, известное под названием Elephas recki, - это древний и самый крупный вид слона. С 3,5 млн до 300 тыс. лет назад он жил в северной Африке и на Ближнем Востоке», - рассказывает член исследовательской группы Ияд Залмут, палеонтолог Саудовской Геологической службы в Джидде.

Исследователи впервые обнаружили останки этого животного в северо-западной части пустыни Нафуд, что в Саудовской Аравии. Это случилось в 2014 году. Но не все части скелета были тогда извлечены, и раскопки продолжаются до сих пор.

До сих пор из земли достали 60 процентов окаменелых костей этого слона. Это позволяет говорить о нем как об «одном из наилучших сохранившихся экземпляров Elephas recki в этой части мира», - говорит в интервью Live Science Дэн Фишер, директор Музея палеонтологии при Мичиганском университете. Ученые обнаружили окаменелости этого древнего слона недавно, по сравнению, скажем, с костями мальчика из Турканы (найденного в Кении гоминида возрастом 1,8 млн лет).

Фишер отмечает, что, хотя E. recki был лишь на 50 процентов выше, чем самые крупные современные слоны, он был значительно тяжелее: «по крайней мере, вдвое больше весом, чем нынешние африканские и азиатские слоны».

Мужская особь слона из пустыни Нафуд достигла половой зрелости до своей смерти, что подтвердил анализ костей. После того, как животное погибло, мелкий сухой песок древней озерной системы «законсервировал» его кости. Они настолько хорошо сохранились, что исследователи делают их полноценные лазерные 3D модели прямо на месте раскопок. Такую возможность дает портативный сканирующий дигитайзер. Так можно делиться данными об образце Elephas recki практически онлайн.

«Эта работа дает подробное представление о костях данного вида», - говорит Фишер, - «Это важно, так как обеспечивает основу для более тщательного анализа новых мест, где могут обнаружиться окаменелости E. recki».

Задумываясь об условиях жизни и причинах гибели слона, ученые не исключают вероятность его контакта с гоминидами. Нет достоверных доказательств того, что предки человека жили на этом участке Аравийского полуострова 500 тыс. лет назад. Но исследователи продолжают искать доказательства сосуществования человекообразных и слонов в северной Африке.

Слоны и ранние люди мигрировали примерно одинаковыми маршрутами: из Африки они расселились на Ближний Восток и в Евразию. И, вероятнее всего, они пересекались на этом пути. Обратите внимание, что речь идет не о Homo sapiens (он появился между 200 тыс. и 300 тыс. лет назад), а о наших предшественниках гоминидах. Таких, как Homo ergaster (Турканский мальчик) или австралопитек.

«Мы знаем, что ранние люди жили в то же время, что и Elephas recki. Они могли пересекаться в этой части Аравии», - сказал Фишер, - «Мы еще не нашли такие места, которые связали бы этих слонов с человеческой деятельности. Но мы хотим быть готовыми интерпретировать любые подобные открытия, когда бы они ни были сделаны».

В то время, когда этот слон погиб, Elephas recki и ранние люди в Аравии жили во влажном и теплом климате. Густой лес покрывал весь Аравийский полуостров. «Это было яркое место», - говорит И. Залмут, - «Во время плейстоцена (с 2,6 млн до 11,7 тыс. лет назад), на Аравийском полуострове наблюдалось большее видовое разнообразие, чем сегодня. Из позвоночных здесь жили: верблюды, газели, антилопы и разнообразные хищные животные, включая крупных кошачьих и предков гиен.

Поделиться с друзьями: