Туристы нашли череп стегомастодона в пустыне Лас-Крусес

Стегомастодон. Рисунок Joaquin Eng Ponce

В США в очередной раз обнаружены останки черепа стегомастодона - доисторического животного, являющегося родственником современным слонам. Находка открылась глазам 10-летнего мальчика из семьи Спарксов во время их вояжа в пустыне Лас-Крусес (расположена в штате Нью-Мексико) и позже была передана на изучение Питеру Хоуде, профессору биологии Университета Нью-Мексико.

Ученые оценили возраст окаменелости. Они считают, что найденные останки стегомастодона пролежали скрытыми в песках пустыни более миллиона лет. Скорее всего, череп принадлежал представителю наиболее распространенного в этой местности вида стегомастодонов. Но этот факт не уменьшает ценности находки для науки, ведь на сегодня обнаружено всего несколько скелетов животного, а найденный череп является вторым открывшимся науке полным черепом стегомастодона. Представители этого вида обитали во время плейстоцена, около 1,2 миллионов лет назад, в древней долине Рио-Гранде и являются одними из трех видов хоботных животных, живших здесь.

По словам профессора Хоуде, доисторические окаменелости при неправильном обращении могут, потенциально, нанести вред живим существам, так как являются радиоактивными. Профессор поощряет интерес Джуда Спаркса к ископаемым, но акцентирует внимание на том, что таким вещам не место вблизи жилища человека.

Кроме того, ископаемые останки доисторических животных чрезвычайно хрупкие и чувствительные к воздействию внешней среды. Так, без должной обработки, кости черепа стегомастодона рассыпались бы на мелкие части под палящим солнцем пустыни всего через несколько дней после освобождения их от песка.

Ученые считают большим везением то, что обнаруженный в Лас-Крусес череп стегомастодона оказался практически неповрежденным. Процесс реконструкции черепа животного по сохранившимся окаменелым осколкам иногда занимает годы и сопровождается бурной научной дискуссией. В данном же случае окаменелости стегомастодона практически сразу стали доступны для представления общественности.

Фото: New Mexico State University

Профессор Хоуде сообщил, что Университет потратил несколько месяцев на получение разрешения на выкапывание окаменелостей на территории землевладельца, а также на закупку специальных реактивов, необходимых для работы. Не считая этих обстоятельств, раскопки прошли гладко.

Над изъятием черепа из песка работала группа археологов, состоящая из 12 человек, а сам процесс длился неделю. Для обеспечения сохранности окаменелостей сразу же после очищения от песка они были покрыты химическими отвердителями, упрочняющими структуру ископаемых костей. В костях живых существ это упрочнение происходит за счет наличия коллагена и нитей гидроксиапатита кальция, образующих своеобразную композитную структуру, отличающуюся повышенной эластичностью и прочностью.

Строение черепа стегомастодона также способствует быстрому уничтожению его останков под действием внешней среды. Так как животное было огромным, весило около 6 тонн, природа предусмотрела облегченный вариант его костей. Так, подобно скулам человека, лицевые кости черепа стегомастодона оснащены полостями, значительно уменьшающими массу его головы. По прошествии миллионов лет ископаемые кости настолько истончились, что стали хрупкими, как яичная скорлупа.

Сейчас находка Джуда Спаркса, бивень и нижняя челюсть стегомастодона, представлены на всеобщее обозрение в Музее позвоночных в Фостер-холле (Нью-Мексико, США).

Поделиться с друзьями: