В Англии найден окаменелый зуб древнейшего предка человека

Палеонтологи обнаружили останки доисторического вида животных, которые, возможно, являются древнейшими предками человека. Такие выводы были сделаны после анализа строения зубов двух ископаемых зверьков, по всей видимости, относившихся к классу млекопитающих. По внешнему виду эти животные напоминали крыс, но их зубы удивительно хорошо эволюционировали, и имеют много общего со строением зубов человека.

Исследованием занималась британская группа ученых во главе со Стивеном Свитменом из Университета Портсмута, Великобритания. В своей работе они отметили, что главенствующий ныне инфракласс млекопитающих Eutheria, к которым относятся плацентарные млекопитающие и все остальные виды этого класса (в основном, ископаемые), которые филогенетически ближе к плацентарным, чем к сумчатым, чрезвычайно разнообразна в морфологическом плане. Тем не менее, происхождение этого инфракласса до сих пор остается загадкой. Палеонтологи всего мира работают над вопросом восстановления эволюционного дерева плацентарных животных. На сегодня известно, что их корни лежат где-то на уровне мезозоя, а предками этого отряда, возможно, были крошечные млекопитающие, которые в основном представлены отдельными ископаемыми зубами и челюстями. Но эти данные противоречивы и недостаточны для установления даты возникновения Eutheria. Вполне возможно, что команде из Портсмута скоро удастся пролить свет на тайну происхождения млекопитающих, в частности, человека.

Ученые исследовали ископаемые образцы, которые были найдены в скалистых породах мелового периода, извлеченных неподалеку города Суонедж в графстве Дорсет, Англия. Оказалось, что окаменелости содержали останки двух не полностью сохранившихся доисторических существ, чем-то похожих на современных грызунов.

По словам доктора Свитмена, у него «отвалилась челюсть», когда один из аспирантов, участвовавших в исследовании ископаемых, Грант Смит, предложил ему взглянуть на образцы более внимательно. Особый интерес вызывали зубы животных. При детальном рассмотрении Свитмен заключил, что зубы этих зверьков настолько хорошо эволюционировали, что ему даже показалось, что он смотрит на останки какого-нибудь млекопитающего родом из раннего мелового периода.

То место, где Грант Смит нашел зубастых ископаемых, известно как Юрский берег, поскольку оно очень богато останками динозавров. Один из ископаемых грызунов был назван Durlstotherium newmani, в честь Чарли Ньюмана, хозяина пивного заведения, расположенного неподалеку места обнаружения окаменелостей. Другой вид получил имя Durlstodon Ensomi в честь Пола Энсома, местного палеонтолога.

До этого самыми древними образцами, которые, вероятно, представляют собой останки Eutheria, считались изъятые в породах верхнего юрского периода в Китае окаменелости Juramaia, Acristatherim и Eomaia. Палеонтологи провели множество дискуссий вокруг открытых в Китае ископаемых, которым около 160 миллионов лет. Основываясь на морфологическом анализе зубов, было заключено, что эти окаменелости могут принадлежать видам, принявшим прямое участие в эволюции человека, но последующее изучение опровергло это мнение.

Команда Свитмена считает, что одно из изучаемых ими ископаемых животных было деревогрызом и питалось насекомыми. Другое, более крупное существо, вероятно, имело более разнообразный рацион – кроме насекомых, оно питалось растениями. Их зубы оценены как высокоразвитые приспособления, позволявшие раскалывать, резать и давить пищу. Кроме того, исследователи отметили значительную изношенность зубов, что означает, что их обладатели находились в достаточно преклонном возрасте на момент гибели. Косвенно это указывает на наличие интеллекта у этих зверьков, ведь они умели выживать в сложных условиях.

Таким образом, палеонтологи считают, что исследование этих древних млекопитающих поможет им провести линию между человеком и его предками, ведь найденные в Дорсете пушные зверьки являются прямыми предками большинства млекопитающих, живущих сегодня, включая столь разнообразных существ, как синий кит, свинья и человек.

Статья доктора Свитмена и его коллег опубликована в журнале Acta Palaeontologica Polonica

Поделиться с друзьями: